L@s trabajador@s agrícolas migrantes acuden a los tribunales para luchar por sus derechos y 500 millones de dólares

Una demanda colectiva propuesta busca una mayor libertad laboral y acceso al seguro de desempleo (EI).

Traducción del articulo de: 4 Jan 2024The Tyee Zak Vescera is The Tyee’s labour reporter. This reporting beat is made possible by the Local Journalism Initiative.

El año pasado, casi 12.000 trabajadores viajaron desde México, Guatemala y todo el mundo para trabajar en granjas a la Columbia Británica.

A cada un@ de ell@s se le dedujo una parte de su sueldo para cubrir las primas del seguro de desempleo.

Pero a diferencia de l@s trabajador@s radicados en Canadá, l@s trabajador@s agrícolas migrantes casi nunca pueden reclamar ese dinero una vez que sus contratos terminan y ya no están trabajando.

Y ahora, l@s trabajador@s agrícolas migrantes están intentando demandar al gobierno federal, alegando que se les deben cientos de millones en daños.

Una propuesta de demanda colectiva presentada en Ontario el mes pasado dice que esos programas, que trajeron a más de 70.000 trabajador@s a Canadá con visas temporales en 2021, violan los derechos de la Carta al obligar a l@s trabajador@s a trabajar para un solo empleador y pagar beneficios gubernamentales que casi ninguno de ell@s realmente pueden reclamar.

Jody Brown, socia de una de las tres empresas de Ontario que presentaron la demanda colectiva en nombre de un par de trabajador@s migrantes, dice que piden hasta 500 millones de dólares en daños generales y punitivos para las decenas de miles de trabajador@s migrantes que han llegado a Canadá. en los últimos 15 años.

Brown dice que también están buscando cambios de política, incluido el fin de los permisos de trabajo “cerrados”, que transformarían un programa que se ha vuelto fundamental para el sector agrícola de Canadá.

“No queremos que eso termine. Queremos que aún puedan venir a Canadá a trabajar”, dijo Brown, que trabaja en la oficina de Goldblatt Partners LLP en Toronto. “Pero cuando se trata de trabajo condicionado, es una forma de esclavitud por contrato”.

La demanda no ha sido certificada por el Tribunal Superior de Justicia de Ontario. Incluso si lo fuera, dice Brown, probablemente tomaría años llegar a una conclusión.

Pero defensores y observadores dicen que es un serio desafío legal a un sistema de trabajo que, según dicen, discrimina a l@s trabajador@s extranjeros vulnerables.

En 1966, trabajador@s de Jamaica comenzaron a llegar a Canadá bajo el Programa de Trabajador@s Agrícolas Temporales con visas temporales para trabajar en granjas. El programa se ha ampliado a lo largo de los años a medida que Canadá forjó acuerdos con otros países, incluido México, e introdujo otra corriente separada para trabajador@s agrícolas bajo el Programa de Trabajador@s Extranjeros Temporales.

Casi todos l@s trabajador@s tienen permisos de trabajo cerrados que sólo les permiten trabajar para un único empleador. Por lo general, también viven en las granjas donde trabajan.

Una investigación de Tyee de 2023 sobre esos programas en B.C. este año encontró evidencia de viviendas inadecuadas, robo de salarios y abuso de trabajador@s que, según sus defensores, quedan en gran medida impunes.

Mitch Ward, un defensor de l@s trabajador@s de la Sociedad de Servicios para Inmigrantes Shuswap en Salmon Arm, dice que la naturaleza restrictiva de los permisos de trabajo convierte a l@s trabajador@s migrantes en blanco de explotación por parte de sus empleadores.

“Creo que estos permisos cerrados son increíblemente peligrosos”, dijo Ward. “Es una vulnerabilidad estructurada en beneficio del empleador”. Los permisos significan que si l@s trabajador@s se quejan de abusos, no sólo perderán sus empleos sino que tendrán que regresar a sus países de origen.

Si bien l@s trabajador@s han podido solicitar un permiso de trabajo abierto temporal desde 2019, solo pueden hacerlo si pueden demostrar que ya han sido víctimas de abuso.

Eso requiere presentar una solicitud exitosa en inglés o francés, a pesar de que la gran mayoría de l@s trabajador@s agrícolas provienen de países donde ninguno de los dos es un idioma oficial.

Trabajador@s vulnerables
La mayoría de l@s trabajador@s agrícolas extranjer@s temporales que solicitan un permiso de trabajo abierto de emergencia en Columbia Británica son rechazad@s.

Los datos obtenidos por The Tyee indican que aproximadamente la mitad de esas solicitudes fueron rechazadas en 2022.

Pagar por una cobertura de Seguro de Desempleo (EI) que no existe

Una de las afirmaciones centrales de la demanda es que Canadá ha exigido injustamente a l@s trabajador@s agrícolas migrantes que contribuyan al programa de seguro de desempleo del país, aunque casi nunca pueden reclamar beneficios.

L@s trabajador@s que vienen a Canadá reciben un número de seguro social temporal y, como tod@s l@s residentes o ciudadan@s permanentes, pagan una prima del EI cada semana en función de su salario. Sus empleador@s también hacen contribuciones.

Pero l@s trabajador@s sólo pueden reclamar EI si residen en el país. Y como l@s trabajador@s inmigrantes que pierden su empleo tienen que abandonar Canadá, no pueden reclamar el beneficio.

“Para poder cobrar EI, hay que estar preparado y poder trabajar en Canadá. Eso simplemente no se aplica a las personas cuando la estructura de su trabajo es que tienen que abandonar el país cuando dejan de trabajar”, dijo Brown.

Ward, quien ha pasado años apoyando a l@s trabajador@s agrícolas migrantes en el Interior de B.C., dijo que ha ayudado a much@s a presentar solicitudes de EI.

Much@s de es@s trabajador@s, dijo Ward, vienen con contratos “en serie” para recolectar diversas frutas a medida que llegan a la temporada en toda Columbia Británica, especialmente en Okanagan. Si una temporada se ve interrumpida por un incendio, una inundación o el mal tiempo, es posible que puedan conseguir un nuevo contrato para cosechar otra cosecha. Pero en muchos casos, su temporada se acorta y no les queda más remedio que regresar a casa. Incluso en esos casos, l@s trabajador@s no pueden reclamar EI, lo que a menudo los deja con ingresos mucho menores de los que esperaban ganar.

Este año, los incendios forestales y el calor abrasador en B.C. trastornó la cosecha de much@s productor@s de frutas y obligó a cientos de trabajador@s migrantes a huir de las granjas.

Algun@s trabajador@s pudieron acceder a un pago de emergencia único de $1,000, pero no pudieron reclamar un seguro de desempleo para compensar el dinero perdido.

Ward dijo que, según su experiencia, l@s único@s trabajador@s que pueden reclamar EI son aquell@s que tienen visas abiertas temporales después de haber sido víctimas de abuso.

La demanda presentada en Ontario estima que desde 2008, l@s trabajador@s migrantes pueden haber pagado hasta 197 millones de dólares al sistema de IE. Sus empleador@s, en el mismo período, pueden haber contribuido hasta 275 millones de dólares.

Chris Ramsaroop, organizador de Justicia para l@s Trabajador@s Migrantes en Ontario, dijo que l@s trabajador@s se han quejado durante mucho tiempo de que se les obliga a pagar al IE a pesar de que rara vez pueden aprovecharlo.

“Es posible que l@s trabajador@s no hayan utilizado la palabra ‘robo de salarios’, pero en gran medida vieron esto como un robo de sus salarios”, dijo Ramsaroop.

Presión creciente por cambios

Canadá, l@s empleadores y los gobiernos provinciales han defendido los programas para trabajador@s agrícolas migrantes, argumentando que los casos de abuso y explotación son raras excepciones y no un problema sistémico.


Pero recientemente, l@s funcionari@s han abierto la puerta al cambio. Marc Miller, el ministro federal a cargo del expediente, dijo en un comité en noviembre que estaba planeando reformas a los programas de trabajador@s extranjer@s temporales de Canadá destinadas a prevenir abusos.

Miller dijo que los permisos de trabajo cerrados continuarían, pero insinuó que estaba abierto a “una forma de permiso más abierta o regional”. Un comité del Senado que examina el tema ha planteado una idea similar, argumentando que podría ser económicamente beneficiosa y daría más flexibilidad a l@s trabajador@s inmigrantes.

Brown dice que tal sistema obligaría a l@s propietari@s de granjas a competir por emplead@s, lo que les exigiría mejorar los salarios y las condiciones laborales.

“Mientras creen condiciones de trabajo decentes, no tienen nada de qué preocuparse. Todavía habrá gente que querrá venir a Canadá a trabajar, pero tendrán más derechos en términos de su trabajo”, dijo Brown.

No todo el mundo está de acuerdo con las ideas. En entrevistas anteriores con The Tyee, las asociaciones agrícolas argumentaron que los permisos de trabajo regionalizados o específicos de la industria serían difíciles de implementar, especialmente porque l@s propietari@s de granjas a menudo gastan su propio dinero para traer trabajadores migrantes a Canadá.

Y algun@s defensor@s, como Ramsaroop, argumentan que un permiso sectorial no es suficiente. “Básicamente estamos atando a l@s trabajador@s a una industria precaria en lugar de a un empleador precario”, dijo.

Ward dijo que su preferencia sería que l@s trabajador@s agrícolas inmigrantes puedan obtener el estatus de residencia permanente. Pero dice que cualquier alejamiento de los permisos cerrados es un paso en la dirección correcta.

“Cualquier cosa que podamos hacer para poner fin a estos permisos cerrados seguramente será beneficioso”, dijo Ward.

La declaración de demanda sostiene que el sistema de permisos vinculados se deriva directamente de las políticas gubernamentales racistas de la década de 1960, que buscaban negar a l@s trabajador@s negr@s y otr@s trabajador@s racializados los mismos beneficios otorgados a los emplead@s canadienses.

Brown dijo que incluso si los tiempos han cambiado, ese sistema no.

“La misma política que se creó entonces, que se creó en base a estos sentimientos, es el mismo programa hoy. No ha cambiado estructuralmente en absoluto”, afirmó. [Tye]

Cuéntenos sus experiencias esta temporada 2023 ¿Cómo le fue? ¿L@ van a pedir la próxima temporada?

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Redirect – End the 20

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Fix Intl Student Permits! End the 20, Renew PGWP

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IMMEDIATE ACTION NEEDED: WRITE A LETTER TO PRIME MINISTER JUSTIN TRUDEAU TO ENSURE STATUS FOR ALL

Send a hand-written letter to Prime Minister Justin Trudeau to demand permanent resident status for all undocumented people (called regularization) and migrant students and workers. Make sure to send us a photo, too!

How to send your letter:

  • Take a photo and send it to us by December 11, 2023. 
  • You can send photos through email or WhatsApp
    • Email to letters@migrantrights.ca
    • Or send to an organizer via Whatsapp:
      • Farm workers (English):
        905-324-2480
      • Farm workers (Spanish):
        647-807-4722
      • Fishery workers:
        506-251-7467
      • Care workers:
        416-897-4388
      • Current and Former International Students:
        416-887-8315
      • Undocumented workers:
        416-500-0028
  • Then, put it in an envelope and address it to the Office of the Prime Minister, 80 Wellington Street, Ottawa, ON K1A 0A2. You don’t need to attach a stamp! 

What should the letter say:

  • Migrants: How will permanent resident status for all change your life?
  • Ally or a supporter: How will permanent resident status for all make life better for everyone in Canada? Learn more here
  • Remind the Prime Minister that he promised regularization on December 16, 2021 – almost two years ago! Every day of delay means migrants are abused at work, denied healthcare, and separated from families.

Once you’ve sent the letter, organize or join a delivery in your city. 

  • On December 16-18, we will deliver all the letters to MPs across the country. 

Farmworkers: Check your wages for updates!

Did you know that wages for migrant farmworkers were updated recently? Keep reading to make sure you’re being paid correctly!

How to find your rights on wages

As a migrant farmworker, you have certain rights according to your contract – including wages. Do you know where to look in your contract for information about your wages?

If you’re a seasonal farmworker (8 months contract or less), look at page 4 of your contract under “PAYMENT OF WAGES“. What does it say?

[If you don’t have a copy of your contract with you, tap this link for an online version.]

It says that your boss must pay you weekly wages at a rate that is equal to or above the following rates, whichever rate is highest:

  • The provincial wage for farmworkers according to where you work;
  • The prevailing (or median) wage rate for the type of work you do in the area where you’re employed, as decided by Employment and Social Development Canada (the government department that administers the seasonal farmwork program); OR
  • The wages that your boss is paying other seasonal workers who are doing the same type of work you do.

Often the second option (prevailing or median wage) is the highest, and this rate is updated every year so be sure to check back each season. The most recent update was November 29, 2023. Are you being paid properly? Keep reading to find out!

How to find your wage rate

First, look at your work permit under “ADDITIONAL INFORMATION” and find where it says “OCCUPATION/PROFESSION“. What does it say?

Next, tap this link: jobbank.gc.ca/trend-analysis/search-wages

You should see this:

In the white box, type the occupation that’s listed on your work permit. Press the blue “Search” button.

Then, scroll down to where it says “Hourly wages by community/area“. You will see 3 columns: Low ($/hour), Median ($/hour), and High ($/hour).

Finally, find the region where you’re employed and look under the Median ($/hour) column in the middle. Whatever rate is stated there is your rate of pay according to your contract.

How to report contract violations

Is your boss not paying you correctly? Not sure if your wages are right?

You’re not alone! Message Kit on WhatsApp at 905-324-2840 for support.

United we are stronger! MWAC members party

Are you a member of MWAC? Join us in Toronto on December 10 from 2-5pm to connect with fellow members, share food & laughs, and take action together as we demand permanent status for all!

Fund Migrant Worker Wage Theft Fightback

Every year, migrant farm and fishery workers face a grave injustice – tens of thousands of dollars in wages stolen by bad bosses. Trapped in a system of indentureship where speaking up means risking homelessness, poverty, deportation, and a ban from returning, workers rarely fight back. When they do – they are often denied their rights because they don’t have “evidence”.

Our Solution: Worker Rights Hand Book

We’re launching a Worker Rights Handbook and Video Series for migrants to know their rights, and gather evidence of exploitation.

Where your contribution will go

  • Legal Consultation: Ensuring workers have the best legal support when they speak up.
  • Video Development: Creating informative and empowering content,
  • Handbook Design: A comprehensive way to learn rights and track hours and wages.
  • Translation: Making our handbook available in many languages.
  • Distribution: Directly to migrants workers in farms and fish plants in rural communities across Canada.

Every dollar matters

  • $20,000: We will create and distribute the handbook with videos in English and Spanish to over 4,000 workers.
  • $40,000: We will add Thai, Vietnamese, Tagalog and Indigenous languages, and create additional videos.
  • $60,000: We will turn the handbook into an app that workers can use to gather evidence, learn their rights and connect with others.

To contribute

  • Via credit card: On this page
  • Interac: info@migrantworkersalliance.org
  • Cheque: Migrant Workers Alliance for Change, 720 Spadina Avenue, Suite 223, Toronto, ON M5S 2T9